La race qui a produit les bâtisseurs d'Angkor s'est développée lentement par la fusion des groupes raciaux mon-khmers du sud de l'Indochine au cours des six premiers siècles de l'ère chrétienne. Sous l'influence indienne, deux principaux centres de civilisation se sont développés. La plus ancienne, à l'extrême sud de la péninsule s'appelait "Funan" (le nom est une translittération chinoise de l'ancienne forme khmère du mot "Phnom", qui signifie "colline").

L'histoire du Cambodge remonte à plus de 2 000 ans. Voici un résumé de son évolution depuis le premier siècle jusqu'à nos jours :

Ie siècle au VIème siècle 

Founan était un puissant empire maritime qui régnait sur toutes les rives du golfe de Siam. Au milieu du VIe siècle, les Kambuja qui vivaient au milieu du Mékong (au nord de l'actuel Cambodge), se sont séparés de Founan. En peu de temps, ce nouveau pouvoir connu sous le nom de Chenla, a absorbé le royaume de Founanais. 

À la fin du VIIe siècle, le Chenla s'est divisé en deux parties : Land Chenla (au nord) et Water Chenla (au sud le long du golfe de Thaïlande) dominées par les Chinois. Land Chenla était assez stable au 8ème siècle, tandis que Water Chenla était en proie à des rivalités dynastiques. Durant cette période, Java envahit et prit le contrôle d'une partie du pays.

Le premier fondateur d'Angkor fut le roi Jayayarman II (802-850), qui construisit une de ses résidences sur le plateau des Kulen en 802. Le roi Indravarman I (887-889), neveu du roi Jayavarman II, construisit un vaste système d'irrigation système à Lolei puis construit la tour de Preah Ko en 879 et Bakong en 881. Le roi Yasovarman (889-900), fils du roi Indravarman Ier, dédie les tours de Lolei à sa mémoire en 893 et fonde une nouvelle capitale à la nord-ouest qui devait rester le cœur même d'Angkor. Il a également construit le Baray oriental, un lac artificiel de 7 km X 2 km.

Le roi Harshavarman I (900-923), fils du roi Yasovarman, qui descendit au pied du Phnom Bakheng, consacra le petit temple de Baksei Chamkrong, et construisit le Prasat Kravan en 921. Le roi Jayavarman IV (928-941), oncle de Le roi Harshavarman Ier régnait dans le nord-est du Cambodge près de la ville actuelle de Koh Ker. Il a érigé plusieurs monuments majestueux. 

Le roi Rajendravarman (944-968) revient à Angkor en 952 et construit le Mebon oriental et le Prè Roup en 961. En 967, le brahmane Yajnavaraha, haut dignitaire religieux de sang royal, érige le temple de Banteay Srei, à environ 20 km au nord-est de la capitale. Le roi Jayavarman V (968-1001) fonda une nouvelle capitale autour du temple Takeo.

XIe siècle

Le roi Suryavarman Ier (1002-1050) s'empare d'Angkor et y fonde une glorieuse dynastie. C'est à cette époque que fut complété le Gopura du Palais Royal d'Angkor Thom avec en son centre la sobre pyramide des Phimeanakas. Il a également érigé le temple de Phnom Chiso, certaines parties de Preah Vihear et Preah Khan dans le district de Kampong Svay. 

Le roi Udayadityavarman II (1050-1066), fils du roi Suryavarman I, a construit le temple de montagne de Baphuon et Western Baray. Le frère du roi Udayadityavarman, le roi Harshavarman III, lui succéda et régna de 1066 à 1080 lorsque de violents conflits conduisirent à la chute de la dynastie. Le roi Jayavarman VI (1080-1113) a continué à construire le mont Preah Vihear à Vat Po et Phimai.

Le roi Suryavarman II (1113-1150) étendit son pouvoir des côtes de la mer de Chine à l'océan Indien et construisit les temples d'Angkor Wat, Thommanon, Chau Say Tevoda, Preah Palilay, Preah Pithu et Banteay Samrè. Après ces réalisations fulgurantes, la civilisation khmère a commencé à décliner en raison de conflits internes et d'une attaque des Chams.

Le roi Jayavarman VII (1181-1220)Le roi Jayavarman VII (1181-1220) était la personnalité la plus fascinante de l'histoire khmère. Il a rétabli son autorité sur tout le sud de l'Indochine et est surtout connu pour son vaste programme de construction. Il a construit Ta Prohm (1186) et Preah Khan (1191) comme une dédicace à ses parents.

Puis il érigea Banteay Kdei, Srah Srang, la Terrasse du Roi Lépreux, la Terrasse des Eléphants, Neak Pean, Ta Saom, Ta Nei, et quelques monuments dans d'autres parties du pays. C'est lui qui fonda sa grande capitale, Angkor Thom et au centre de laquelle, il bâtit le temple du Bayon aux deux cents faces de pierre. 

Il est compréhensible que le pays soit épuisé après ces énormes efforts. Le déclin de l'ère d'Angkor a commencé après la mort du roi Jayavarman VII au début du XIIIe siècle. En raison de l'invasion siamoise et des limitations du système d'irrigation, le pouvoir khmer déclina si drastiquement que le roi fut finalement obligé de déménager aux environs de Phnom Penh en 1431. Puis, résultant d'une série d'invasions siamoises et cham, le pays fut placé sous protectorat français en 1863.

Jayavarman VIII 

Il succède en 1243 à Indravarman II. Contrairement à ses prédécesseurs, il est adepte de Shiva et impose un retour à l’ancienne religion de l’empire. Il convertit de nombreux temples bouddhistes en sanctuaires hindouistes. Sur le plan extérieur, le pays est menacé en 1283 par les armées mongoles de Kubilai Khan qui dirige alors la Chine. Le roi évite la guerre avec son puissant voisin en acceptant de s’acquitter d’un tribut annuel. Le règne de Jayavarman VIII prend fin en 1295, quand il est déposé par son gendre Indravarman III qui va conserver le trône jusqu’en 1308. Le nouveau roi est un fidèle du bouddhisme theravāda, introduit depuis Sri Lanka et qui va rapidement s’imposer dans toute la région

En , le diplomate chinois Zhou Daguan arrive à Angkor et reste à la cour d’Indravarman III jusqu’en . Il n'est ni le premier ni le dernier représentant chinois à y résider, mais son séjour est resté célèbre car il rédige plus tard un rapport détaillé sur la vie à Angkor. Son rapport est aujourd’hui encore la principale source permettant de comprendre Angkor du temps de sa splendeur. À côté de la description de plusieurs grands temples (le Bayon, pour lequel on lui doit de savoir que les tours étaient recouvertes d’or, le Baphûon, Angkor Vat) le texte est une mine d’informations de qualité sur la vie quotidienne, les us et les coutumes des habitants d’Angkor.

Déclin et chute 

Peu de données sont disponibles de nos jours sur la période qui suit le règne d’Indravarman III. La dernière inscription connue se trouve sur un pilier et date de 1327. Plus aucune construction monumentale ne semble avoir été entreprise dès lors. À l’ouest, le Royaume d'Ayutthaya soumet vers 1350 celui de Sukhothaï qui vient de s’affranchir de la tutelle khmère, puis lance plusieurs attaques contre la capitale.La capitale est conquise en 1352 ; ses habitants sont déportés et le pays est placé sous l’autorité siamoise. Les Khmers parviennent à se libérer, mais Angkor doit à nouveau subir les assauts des armées d’Ayutthaya en 1394, 1420 et 1431. Pour échapper à ces raids, le roi Ponhea Yat décide de quitter sa capitale en 1432 pour Srey Santhor, puis, en 1434, s’installe à Chaktomuk, sur le site de l’actuelle Phnom Penh. Ang Chan Ier l’abandonne à son tour pour s’établir à Lovek, où il fait construire son palais en 1553.

ANGKOR après le XVème siècle

Entre 1619 et 1627, Chey Chettha II fait transférer sa capitale à Oudong où la cour royale va résider jusqu’en 1863. Il se rapproche aussi de l’Annam, la nouvelle puissance qui monte à l’ouest et dont il épouse une princesse, espérant pouvoir ainsi limiter l’influence que le Siam exerce sur son royaume. En contrepartie, il accepte l’installation de colons. En outre, officiellement pour aider le souverain khmer, un général annamite est également nommé comme commandant de la place de Prey Nokor qui sera rebaptisée Saïgon en 1698.

Au milieu du XIXe siècle le roi Ang Duong est intronisé après accord de ses deux suzerains qui en profitent pour avaliser leurs conquêtes des dernières décennies. Mais, sitôt au pouvoir, il tente de se rapprocher des puissances européennes qui veulent alors prendre pied dans la région et écrit une lettre le à Napoléon III, nouvel empereur des Français à qui il propose une alliance. Charles de Montigny, consul de France à Shanghai est chargé de conclure un traité d’amitié avec le Cambodge, mais la mission échoue. À la mort du roi, son fils Norodom Ier lui succède, mais plusieurs dignitaires se rangent derrière Si Votha , un autre des fils d’Ang Duong. Norodom est obligé d’aller chercher à Bangkok une armée siamoise pour qu'elle le réinstalle sur le trône à Oudong. Toutefois, afin de desserrer l’étreinte de ses voisins de l’ouest, le roi se rapproche des Français qui sont en train d’investir la Cochinchine. Un traité de protectorat est signé le 11 août 1863.

Découverte occidentale et exploration 

Les premiers récits sur l'Empire khmer apparus en Europe dateraient de 1570 et seraient le fait de voyageurs espagnols et portugais. Il faut attendre la publication en 1819 par Jean-Pierre Abel-Rémusat de Description du royaume de Cambodge, traduction d'un récit de voyage d'un officier chinois du XIIe siècle, pour que l'histoire de cet empire réapparaisse comme surgie du néant.

Fouille archéologique par les français

Une immense statue du dieu Vishnu couché en bronze, conservée actuellement au Musée National de Phnom Penh

En 1861, au début de la conquête de la Cochinchine par la France, le naturaliste Henri Mouhot, explorant la région avec l'abbé Sylvestre pour le compte de la British Royal Geographical Society, permet la re-découverte d'Angkor Vat puis d'Angkor Thom par les occidentaux – en réalité, le temple n’a jamais été complètement abandonné. Son récit est publié dans la revue Le Tour du Monde en 1863, avant de faire l’objet d’un livre.

Cambodge sous le protectorat français

Le Cambodge sous le protectorat français

De 1866 à 1868, sous le commandement d'Ernest Doudart de Lagrée puis de Francis Garnier, une Mission d'exploration du Mékong est plus exhaustive et fait l'objet d'un compte-rendu dans Voyage d'Exploration en Indo-Chine, publié en 1873.

Recherches archéologiques sous le protectorat français

De nombreuses missions d'exploration se succèdent alors jusqu'à la longue présence d'Étienne Aymonier, nommé représentant au Cambodge en 1879. Celui-ci organisa la traduction des nombreuses inscriptions et tenta de reconstituer l'histoire des rois khmers. 

Depuis le début du XXe siècle, le site d'Angkor est patiemment réhabilité par des archéologues, qui tentèrent dans un premier temps de conserver et restaurer les monuments puis de définir un cadre chronologique des différents sites découverts. Grâce à leurs travaux, ils purent prouver la continuité avec le Cambodge moderne, alors que jusque-là la période angkorienne était entourée de mythes chez la plupart des Cambodgiens.

Le Cambodge au 19ème siècle

Après avoir retrouvé l'Indépendance en 1953, le pays reprend plusieurs noms : 

Le Royaume du Cambodge (sous le régime de Reachia Niyum de 1953 à 1970)
La République khmère (sous le régime de Lon Nol de 1970 à 1975) Le
Kampuchea démocratique (sous le régime génocidaire de Pol Pot de 1975 à 1979)
La République populaire du Kampuchea (1979 -1989)
L'Etat du Cambodge (1989-1993)
Le Royaume du Cambodge (1993 à aujourd'hui).